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我们的祖先进化出“过敏”这个功能到底有何意义?为什么现代社会 作者:匿名 时间:2019-12-03 08:05:06:


本文发表在2019年第35期《三联生活周刊》上,原标题为“我们为什么过敏?”“,”严禁转载,侵权将受到追究

温/袁岳

秋天来了,过敏季节又来了。

虽然现在过敏的人越来越多,但是在发达国家过敏的人的比例已经超过了20%,但是过敏这个词直到20世纪初才被创造出来。过敏症的研究也严重滞后。科学家只知道过敏是由免疫系统的过度活跃引起的,但是到目前为止,他们仍然不知道什么引起过敏,谁更容易过敏。最重要的是,科学家们一直无法理解为什么我们会过敏,以及我们祖先进化出的这种功能的意义是什么。

大约半个世纪前,医生发现了一种叫做蠕虫的寄生虫,它能刺激人体产生大量免疫球蛋白e(ige),这是过敏反应最重要的标志。因此,一些人怀疑过敏最初是为了对付蠕虫而进化的。不幸的是,这种防御机制太容易错过目标,导致过敏。

然而,后人发现ige并没有杀死蠕虫,但真正的效果是白细胞介素,它与过敏反应无关。1991年,加州大学伯克利分校进化生物学家玛吉·普罗菲特(Margie proffitt)提出了一种新的解释,认为过敏反应的初衷是帮助人体应对环境毒素。你知道,大多数过敏原本质上都是毒素,例如,许多植物中的大分子化合物实际上是抗虫剂。不幸的是,因为普罗菲特不研究免疫力,她的假设没有被主流科学接受。

几乎与此同时,一位名叫罗斯兰·梅德日托夫的俄罗斯研究生来到耶鲁大学,在该大学著名免疫学教授查尔斯·珍妮薇(charles janeway)的指导下学习。后者认为,虽然抗体非常有用,但产生抗体需要时间,所以人体应该有另一套专门设计来应对紧急情况的防御系统。只要入侵的敌人的外表看起来有点像它以前遇到的敌人,系统就会立即对它发动攻击。

正是在研究这个后来被称为“先天免疫”的防御系统时,马佐夫意识到普罗菲特提出的解释可能是正确的。自那以后,马佐夫一直专注于过敏研究,并在2012年出版的《自然》杂志上发表了一篇重要论文来解释他的观点。

马佐夫列举了四个原因。首先,常见的过敏症状包括打喷嚏、流鼻涕、流泪、腹泻和呕吐,这些症状与解毒过程非常相似。其次,过敏反应发生得非常快,甚至在接触过敏原几秒钟后也是如此,这更符合解毒过程,更不可能对付寄生虫。第三,过敏患者对过敏原非常敏感,只要环境中有过敏原的痕迹,他们就会被招募。你知道,即使对细菌和病毒等传染病,人类免疫系统也没有这么高的敏感度,更不用说蠕虫了。第四,过敏原极其多样,从青霉素中的小分子到动物毒液中的复杂蛋白质,这是蠕虫理论无法解释的。

自从这篇论文发表以来,许多实验室已经找到了更多的理由来证明这个解释可能是正确的。例如,人体对环境毒素的认知是在婴儿期形成的。现代社会中过敏患者越来越多的原因可能是因为他们年轻时生活的环境太干净,而且他们与脏东西接触不多。另一个例子是,现代人有更多的机会去旅行,走得越来越远,更有可能接触到年轻时不太可能接触到的新事物。人体暂时无法适应这种新的生活方式,因此会引起更多的过敏反应。

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